Cómo el sistema de carreteras incas unió a un imperio y facilitó su caída

Miles de millas de caminos a través de algunas de las tierras más escarpadas del mundo forman este sitio del Patrimonio Mundial de la UNESCO de seis países.

Las piedras gigantes entrelazadas forman senderos y escaleras a lo largo de algunos de los paisajes más épicos del mundo, capturando la imaginación de viajeros y soñadores durante siglos. Sus restos se pueden encontrar a lo largo de las costas, bosques nubosos y montañas de seis países. Muchos de estos antiguos pasajes todavía se utilizan hoy en día, tanto por turistas que suben a uno de los tramos más populares de las ruinas de Machu Picchu cerca de Cusco como por los andinos locales que viajan por secciones menos conocidas de América del Sur.

Los sistemas de caminos incas se extienden por al menos 23.000 kilómetros, y tal vez hasta 60.000 kilómetros, según Ramiro Matos , curador emérito del Museo Nacional Smithsonian del Indio Americano en Washington, DC Incluido en el Patrimonio Mundial de la UNESCO , representa uno de los logros perdurables de uno de los mayores imperios precolombinos de las Américas.

La carretera facilitó la transmisión de mensajes, lo que permitió la comunicación entre un vasto imperio que carecía de un sistema de escritura y un uso práctico del volante. Las piedras de una cantera sagrada cerca de Cusco infundieron el camino con lo divino y legitimaron el gobierno de los emperadores incas. El viaje rápido y el movimiento de mercancías ayudó a los gobernantes a organizar una economía compleja en un área que hoy incluye a Colombia, Ecuador, Perú, Bolivia, Chile y Argentina, que carecía de un sistema monetario compartido.

«La inmensidad, esta planificación y la visión eran algo que no se había visto en ningún otro lugar del hemisferio occidental hasta ese momento», dice Terence D’Altroy , un antropólogo de la Universidad de Columbia que escribió The Incas, un libro popular que explora a las personas que construyó y mantuvo la carretera.

El sistema

Mientras que la gente a menudo se refieren a la carretera Inca, la red de senderos era mucho más que una sola vía, contigua. Más bien, podría compararse con el sistema de carreteras de EE. UU., Completo con carreteras interestatales, carreteras estatales y todo tipo de carreteras locales o caminos de tierra. Juntos, representaron la columna vertebral del Imperio Inca, operando aproximadamente desde 1450 hasta 1532 cuando llegaron los españoles.

Algunas partes del camino fueron referidas como el “Camino Real” o Qhapaq Ñan en quechua, el idioma de los incas. Había dos vetas principales que corrían aproximadamente paralelas a la costa occidental de América del Sur. La carretera costera iba desde la frontera noroeste de Perú con Ecuador alrededor de Tumbes hacia el sur hasta la actual Santiago de Chile. Este camino pasaba por áreas como Nazca, famosa por los geoglifos tallados en el paisaje y visibles desde el aire, y Pachacamac, un importante centro espiritual al sur de Lima. Está menos bien conservado ya que no estaba tan formalmente establecido incluso en la época de los incas. Muchos tramos solo se definieron mediante marcas en el paisaje relativamente plano, según Giancarlo Marcone Flores, antropólogo de la Universidad de Ingeniería y Tecnología del Perú y autor de un libro en español sobre el sistema vial.

La carretera de las tierras altas es la mejor conservada de las dos en la actualidad y contiene más ejemplos de arquitectura e ingeniería monumentales. Funcionó aproximadamente desde la actual Colombia hasta la moderna ciudad argentina de Mendoza, incluidas importantes capitales incas como Quito, Cuenca y La Paz, con su centro ubicado en la principal capital del imperio en Cusco.  

La ruta de la élite

El camino de las tierras altas servía principalmente a la élite Inca.

“La regla permanente, por lo que podemos decir, es que se construyó para facilitar el movimiento de personas en asuntos imperiales”, dice D’Altroy.

El sistema de relevo de la carretera estableció estaciones cada 20-25 kilómetros que variaban en tamaño desde pequeños asentamientos hasta chozas más simples. Los corredores trotarían entre estos puntos, entregando mensajes o bienes.

Tropas, administradores políticos y trabajadores en asuntos imperiales habrían caminado por el camino. Los incas cobraban impuestos en forma de bienes como el maíz y el chuño , un tipo de «papa momificada liofilizada que termina del tamaño de una pelota de golf», dice Steve Wernke, antropólogo de la Universidad de Vanderbilt. Estos bienes se distribuyeron entre los almacenes de todo el imperio. «Ese es realmente el motor de gran parte de la economía imperial», dice Wernke. «El sistema de carreteras es la ligadura que une todo eso».

Entre estos dos caminos principales hay una serie de importantes caminos perpendiculares que viajan entre el altiplano y la costa como la carretera Jauja-Pachacamac, importante para la entrega de productos del altiplano como el chuño a las zonas costeras y pescados y mariscos en las montañas.

El mundo espiritual

Quizás tan importante como el uso funcional del sistema de carreteras fue su significado simbólico y espiritual. La ingeniería necesaria para tallar caminos pavimentados con altos muros, canales y puentes en ciertas áreas habría representado una gran declaración de poder para los súbditos del imperio.

Los caminos pasaban por centros espirituales como Pachacamac y montañas y volcanes sagrados donde a veces se realizaban ofrendas humanas, dice Matos. Pero muchas de las piedras mismas tenían un significado espiritual. D’Altroy dice que las piedras se consideraban un tipo de forma fluida, una a la que tenían que pedir permiso para trabajar en una forma funcional a los seres espirituales: “Cuando los incas construyeron algo, básicamente estaban negociando la capacidad de hacer eso con seres que estaban ya está allí «.

El Inca sacó muchas de las piedras ellos mismos de una cantera sagrada cerca de Cusco. Las piedras de la cantera fueron “infundidas con la vitalidad del Cusco” y se usaron para proyectos importantes, y muchas de las piedras que recubren partes del camino provenían de esta cantera. “Había una sensación de vitalidad incorporada en esto que iba mucho más allá de la simple noción de cruzar un paisaje”, dice D’Altroy.

Camino Pre y Post Inca

Si bien el sistema completo se conoce hoy en día como el Camino Inca, una buena cantidad de caminos ya estaban en su lugar antes de que el Imperio Inca se destacara en el siglo XIII. Tanto los estados Wari como Tiwanaku que precedieron al Inca y duraron aproximadamente hasta que el siglo XI construyeron sus propias redes. Y algunos caminos provienen de imperios aún más antiguos o rutas de caravanas de llamas que probablemente precedieron y sucedieron a esos imperios, según Nicholas Tripcevich , arqueólogo de la Universidad de California en Berkeley.

Así como el camino ayudó a unir al Imperio Inca, también ayudó a provocar su caída. Francisco Pizarro y sus soldados utilizaron los caminos imperiales durante la conquista. Algunos de los puentes de cuerda eran lo suficientemente fuertes como para que los españoles los cruzaran a caballo al galope, dice D’Altroy.

“La misma estructura que permitió al imperialismo inca vino a ayudar a los imperiales españoles”, dice Wernke. El nuevo Imperio español procedió a apropiarse de gran parte del sistema del Camino Inca para sus propios usos.

Muchas de esas carreteras finalmente se incorporaron a las carreteras modernas, ya que a menudo usaban los pasos de montaña más convenientes. Pero algunos caminos antiguos permanecen como estaban, utilizados a diario por la población local.

Marcone Flores dice que es un problema separar la idea del Camino Inca de los caminos que todavía se usan hoy en día, ya que la distinción puede separar a los pueblos indígenas de hoy en día de su herencia cultural.

“Hay una expresión ‘Inca sí, indios no’”, dice. Centrarse en los logros pasados ​​sin tener en cuenta la cultura de los pueblos indígenas descendientes de los incas es una forma de despojo cultural que va de la mano de la discriminación.

Pero los indígenas continúan usando y actualizando partes de estos caminos. Un ejemplo famoso es el Queswachaka, un puente de cuerda que cuelga sobre el abismo de un río en las tierras altas del sur de Perú. El puente, que se ha convertido en un hito importante en el sistema de carreteras, se reconstruye cada junio y continúa siendo utilizado por los lugareños y un número creciente de turistas.

“Los incas fueron grandes técnicos y políticos que organizaron y reorganizaron el entorno social y natural que encontraban en el territorio andino”, dice Matos.